Es muy común pensar que la mayoría del oxígeno que respiramos proviene de los árboles y selvas, sin embargo, los ecosistemas terrestres producen solo el 28% del total que se produce en la Tierra. De acuerdo con diversos estudios, al menos el 70% es producido por plantas marinas.

El océano produce oxígeno a través de las plantas fitoplancton, algas marinas, algas y plancton que viven en él. Estas plantas producen oxígeno como un subproducto de la fotosíntesis, un proceso que convierte el dióxido de carbono y luz solar en azúcares que el organismo utiliza para obtener energía.

Un tipo de fitoplancton, los Prochlorococcus, liberan incontables toneladas de oxígeno en la atmósfera y ha alcanzado la fama por ser el organismo fotosintético más abundante en el planeta. De acuerdo con la doctora Sylvia A. Earle, especialista de National Geographic, se estima que el Prochlorococcus proporciona el oxígeno para una de cada cinco respiraciones que tomamos.

Sin embargo, algunos científicos creen que los niveles de fitoplancton se han reducido en un 40 por ciento desde 1950 debido al calentamiento del océano. Los nutrientes de estos organismos llegan a la superficie como resultado de corrientes de agua que circulan agua fría y nutrientes de las aguas más profundas a aguas superficiales más cálidas.A medida que los océanos se calientan, hay menos circulación de agua caliente y fría por la cinta transportadora global, por lo que hay menos nutrientes para el fitoplancton.
 
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